【課堂上聽不到的化學傳奇】從煉金術到化學(1)


 从炼金术到化学(1)

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    從遠古時代我們的祖先學會鑽木取火開始,人類就開始了與化學的親密接觸。不過,從早期的萌芽階段到最終作為一門學科正式誕生,化學的發展經歷了數千年漫長而曲折的道路。煉金術的變遷,就是其中最重要的一頁。

    “學好數理化,走遍天下都不怕。”這句名言在20世紀80年代曾經風靡一時,在廣大學生和家長中廣為流傳,它非常形象地說明了數學、物理學和化學這3門基礎學科的重要性。可是你知道嗎?與數學和物理學相比,化學的歷史就要短得多了,到現在也不過300多年的時聞。

    “其實,人類與化學的親密接觸,可以追溯到到遠古時代我們的祖先學會鑽木取火的那一刻。我國的古籍裏,有一個“燧人氏取淡”的動人傳說:原始人由予只吃生冷食物,結果疾病叢生。這時出現了一個“聖人”,用鑽木取火的方法讓大家吃上了熟食,於是被百姓擁戴為王,號為“燧人氏”。這自然只是一個神話傳說,但考古學家已經發現早在180萬年以前,我國雲南的元謀人遺址中就有大量的炭屑和燒過的哺乳動物骨骼,這些都是原始人用火的證明。原始人利用火燃燒時的發光、發熱來烘烤食物、寒夜取暖、驅趕猛獸。他們還用火將黏土製成陶器,從礦石中燒出金屬,可以說,人類從學會使用火的那一刻就開始了最早的化學實踐活動。

    不過,人類真正對化學物質和化學變化有所認識,則始於西元前幾百年,因為在那個時候,現代化學的前身——“煉金術”出現了。

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世界上最早的“化學家”

    自古以來,人類就有兩個最原始的欲望:生命與財富。無論貧富貴賤,幾乎人人都希望自己能夠長生不老,能夠擁有更多的財富。帝王將相們渴望得到永葆生命的靈丹妙藥,平民百姓則夢想得到魔力無邊的聚寶盆。正是在這樣的背景下,一種古老而神秘的魔法——煉金術誕生了。

    煉金術發源於人類文明的早期,幾乎在各個古代文明(如古埃及、古希臘、阿拉伯和中國)中都佔有重要位置。在西方,煉金術從西元1世紀開始到17世紀為止,延續了1 000多年;在中國,煉金術也存在了差不多同樣長的時間。

    西方的煉金術最早出現在古希臘文明中。西元前331年,馬其頓國王亞曆山大大帝率軍征服古埃及後,在尼羅河的人海口興建了一座新城,並以自己的名字為它命名。此後,亞曆山大城就成了古希臘文化的中心。被譽為古代“世界七大奇觀”之一的亞曆山大燈塔,就坐落在亞曆山大城的郊外。

    古埃及人的冶金技術很發達。亞曆山大城的工匠在製作金飾品時,有時會偷偷往黃金裡摻點黃銅。古希臘人在與古埃及人的交往中發現了這一點,這給了他們一個啟發:能不能通過某種方式把銅、鐵等“賤金屬”轉變為金、銀等“貴金屬”呢?於是,煉金術應運而生了。

當時,古希臘人信奉的哲學思想是:世界上的一切物質,都是有所謂“靈氣”的,而且都會向著盡善盡美的方向變化。按照這種思想,所有不完善的金屬(如銅、鐵)終究都會轉變為完善的金屬(如金)。煉金術士們認為,他們所要做的工作,不過是讓這個轉變的過程加速而已。

◆建於西元前280年前後的亞曆山大燈塔,是古代“世界七大奇觀”之一。

 

    往黃金裏摻點黃銅。古希臘人在與古埃及人的交往中發現了這一點,這給了他們一個啟發:能不能通過某種方式把銅、鐵等“賤金屬”轉變為金、銀等“貴金屬”呢?於是,煉金術應運而生了。

    當時,古希臘人信奉的哲學思想是:世界上的一切物質,都是有所謂“靈氣”的,而且都會向著盡善盡美的方向變化。按照這種思想,所有不完善的金屬(如銅、鐵)終究都會轉變為完善的金屬(如金)。煉金術士們認為,他們所要做的工作,不過是讓這個轉變的過程加速而已。

    1~5世紀,煉金術在古希臘羅馬時代受到了很多人的重視。那時煉金的基本方法是:把普通金屬混合熔煉得到黑色合金,然後加入水銀讓它變白,再用硫化鈣溶液讓它變黃,最後將它洗乾淨。這樣煉出的黃金當然並不是真金,只是在表面上與真金有些相似而已。但是,這些煉金活動大大提高了當時的化工工藝水準,煉金術士們發明製造了蒸餾器、熔爐、加熱鍋、燒杯、篩檢程式等器具,這些至今還是化學實驗室裏的常用設備。因此,把這些煉金術士稱為世界上最早的“化學家”並不為過。

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太上老君的仙丹

    幾乎與西方同時,中國也產生了煉金術。不過,中國的煉金術主要不是為了把銅、鐵等金屬轉化為黃金,而是希望煉出一種能夠讓人長生不老的“金丹”,因此它又被叫做“煉丹術”。

    我們都知道,生老病死本是一種自然現象,但那些帝王將相們為了能夠延續包己的壽命,總是夢想能夠長生不老,或者飛升成仙。據說,秦始皇統一六國後,曾派3 000童男童女去東海尋求不老之藥,結果什麼也沒找到。漢武帝也非常熱衷於尋求長生之藥。於是,逐漸有些方士開始從事煉丹方面的活動——煉製長生不老丹和人造金銀,煉丹術就此興起。

    在中國,最廣為人知的煉丹術士非太上老君莫屬。他在八卦爐中用三昧真火煉就的九轉金丹,具有起死回生、長生不老的神奇功效。如果撇開神話傳說不談,一般認為,戰國時的陰陽家鄒衍是煉丹術的創立者。後來,中國古代歷史上還曾經出現過不少知名的煉丹家,如東漢的魏伯陽、晉代的陶弘景、唐代的孫思邈等。在這些人中,當屬東晉的葛洪最為有名,他在其著述《抱樸子》中,具體描寫了煉製丹藥的方劑和操作方法。葛洪說:“為神丹既成,不但長生,又可以作黃金。”這裏的丹藥,既能讓人長生不老,還能化銅為金,是名副其實的“神丹”了。

 

    煉丹帶有一定的神秘色彩,煉丹家們認為一:“合丹當於名山之中,無人之地,結伴不過三人。”因此,煉丹的場所多設在深山古觀,往往要與煙塵毒氣進行搏鬥。

    讓人啼笑皆非的是,煉丹家們的大部分所謂“仙丹”,都是用重金屬(如鉛、汞等)煉製而成的,吃了不僅不能長生不老,還可能死得更快。在中國歷史上,服用長生不老丹而喪命的大有人在。據傳,唐太宗可能就是因過量服用仙丹而死於重金屬中毒。1970年,中國考古工作者在陝西西安發現了兩壇唐代寶物,其中之一是“長生不老丹”的藥方,藥方上開列有朱砂、密陀曾、石英、珊瑚、孔雀石、雄黃、雌黃、硝石等,其中很多是含有劇毒的物質,皇帝吃多了,不一命嗚呼才怪呢!